Australia ja Yhdysvallat ovat yhdistämässä voimiaan hillitäkseen Kiinan ylivaltaa innovaatiokriittisten materiaalien tuotannossa.  Suomikin voisi ottaa mallia Australian ohjelmasta, jolla edistetään harvinaisten maametallien tuotantoa maassa.

Uuden ohjelman puitteissa Australia tarjoaa edullisia lainoja kriittisten mineraalien ja harvinaisten maametallien tuotantoon. Taustalla on Yhdysvaltojen ja Australian yhteinen strategia, jonka avulla pyritään haastamaan Kiinan valta-asemaa mm. asejärjestelmissä ja high-tech-sektorilla käytettävissä materiaaleissa, kertoo Financial Times. Lähes 80% maailman harvinaisista maametalleista tuotetaan Kiinassa.

Lainoja, tutkimusrahaa ja neuvontapalveluita

Australian hallitus kertoi marraskuussa, että se tarjoaa valtion takaamia lainoja, myöntää kolmen miljoonan dollarin rahoituksen tieteelliselle tutkimukselle sekä avaan yksikön auttamaan noin viittätoista kaivoshanketta Australiassa, joilla on ollut vaikeuksia saada kaupallista rahoitusta.

Ohjelman taustalla on kriittisten materiaalien ja harvinaisten maametallien toimenpideohjelma, jota Yhdysvallat ja Australia ovat viimeistelemässä. Financial Timesin mukaan maiden pitäisi allekirjoittaa sopimus marraskuun lopulla Washingtonissa. Sopimuksessa listataan strategisesti tärkeä mineraalit, joita Australia pystyy tuottamaan Yhdysvalloille.

Australian puolustusministerin mukaan yhteistyösopimuksen tavoitteena on edistää kriittisten mineraalien turvallista, eettistä ja kestävää tuotantoa. Samalla edistetään myös australialaisten turvallisuutta.

Harvinaiset maametallit (Rare Earth Elements, REE; Rare Earth Metals, REM) on ryhmä, joka koostuu 17 samankaltaisesta, metallisesta alkuaineesta. Metalleina ryhmän jäsenet ovat kiiltäviä, pehmeitä, taipuisia ja reaktiivisia. Ryhmän metalleilla on runsaasti erityisominaisuuksia, kuten magneettisuus, valon heijastavuus ja kestävyys.

Kauppasodan ytimessä

Harvinaiset maametallit ovat olleet Yhdysvaltojen ja Kiinan kauppasodan ytimessä sen jälkeen, kun Peking varoitti, että maa voisi leikata harvinaisten maametallien toimituksia vastauksena Yhdysvaltojen tullimaksuille.

Vähentääkseen riippuvuuttaan Kiinasta, Yhdysvallat ja Australia pyrkivät yhdessä kehittämään harvinaisten maametallien kaivostuotantoa ja jalostusta.

Huoli maametalleista on kasvanut

Financial Timesin mukaan huoli maan riippuvuudesta Kiinasta on kasvanut sen jälkeen, kun harvinaisten maametallien ainoa yhdysvaltalainen tuottaja Molycorp kaatui vuonna 2015. Yhtiö operoi Mountain Passin harvinaisten maametallien kaivosta Kaliforniassa.

Vastaavasti australialainen harvinaisten maametallien tuottaja Lynas, viimeinen merkittävä ei-kiinalainen toimittaja, pelastattiin kun osakkeenomistajat, mukaan lukien Japan Oil, Gas and Metals National Corporation, hyväksyivät velkojen uudelleenjärjestelyn. Lynas vastaa noin kymmenen prosentin osuudesta globaaleista markkinoista. Yhtiön harvinaisten maametallien tuotanto Malesiassa on ollut vaikeuksissa ympäristö- ja poliittisista syistä.

15 kaivoshanketta tunnistettu

Australian hallitus on Financial Timesin mukaan tunnistanut vähintään 15 kaivoshanketta, joiden se uskoo pystyvän tarjoamaan Yhdysvalloille vaihtoehtoisen lähteen harvinaisille maametalleille ja kriittisille mineraaleille.

Maan resursseista vastaava ministeri on arvioinut, että Australia pystyisi toimittamaan yhdeksää niistä neljästätoista mineraaleista, jotka Yhdysvallat on tunnistanut kriittisiksi maan high tech – ja puolustusteollisuuden kannalta, ja joiden saannin varmistamiseksi maa olisi valmis tekemään investointeja.

Kaikille ei riitä rahoitusta

Financial Timesin haastatteleman analyytikon mukana ohjelmaa varten varatut tuet voivat auttaa osaa tunnistetuista projekteista saamaan rahoitusta, mutta rahaa tuskin riittää kaikille 15 hankkeelle. Analyytikon mukaan harvinaisten maametallien tuotannon käynnistäminen on erittäin pääomavaltaista. Ideana on, että valtion rahoitus auttaisi houkuttelemaan yksityistä rahoitusta hankkeille.

Toim. huom. Harvinaisten maametallien markkinoiden kehitys 1990-luvun alusta ovat oppikirjaesimerkki Kiinan erinomaisesta strategisesta ajattelusta yhdistettynä oikea-aikaisiin käytännön operaatioihin globaaleilla markkinoilla. Säätelemällä harvinaisten maametallien maailmanmarkkinahintoja Kiina on onnistunut pitämään länsimaisen tuotannon pois markkinoilta: juuri kun lännen investoinnit näyttäisivät pääsevän lentoon, laskevat harvinaisten maametallien hinnat sellaiselle tasolle, että investoinneilta katoaa pohja. Näin toimii kiinalainen kvartaalitalous, jossa yksi kvartaali on neljännesvuosisata.

Lähteet:

  • Australia to offer cheap loans to boost production of rare earths. Financial Times, 14 Nov 2019.
  • Trump Urged by CEO to Nationalize the Only US Rare-Earths Mine. IndustryWeek, Jul 19, 2017.
  • Kriittiset metallit ja huoltovarmuus. Huoltovarmuuskeskus (2017)

 

Kiina muistuttaa Yhdysvaltoja harvinaisten maametallien valta-asemastaan

 

Harvinaisten maametallien tuotanto vastatuulessa Malesiassa